Sclérose en plaques : Causes, symptômes, traitement

sclérose en plaques

La sclérose en plaques, ou SEP, est une maladie du système nerveux central qui peut causer des symptômes dans tout le corps. La plupart des experts estiment qu’il s’agit d’une maladie auto-immune, dans laquelle le système immunitaire attaque par erreur les tissus normaux de l’organisme.

Dans le cas de la SEP, le système immunitaire attaque la gaine de myéline qui protège normalement les fibres nerveuses du cerveau, de la moelle épinière et du nerf optique. Les fibres nerveuses sous-jacentes peuvent également être endommagées ou détruites lors de cette attaque.

Au fur et à mesure que l’attaque progresse, la gaine de myéline s’enflamme et se détruit graduellement, laissant des zones de tissu cicatriciel fragmenté (sclérose) qui perturbent les impulsions électriques entre le cerveau et les autres parties du corps.

L’expression  » sclérose en plaques  » désigne les zones multiples du tissu cicatriciel – souvent appelées  » lésions  » – qui se développent le long des fibres nerveuses touchées et qui sont visibles lors des examens IRM. Le sens littéral de « sclérose » est « durcissement pathologique des tissus ».

Les lésions causées par la SEP et la perturbation de l’influx nerveux qui en résulte dans tout l’organisme sont à l’origine de la plupart des symptômes associés à la sclérose en plaques.

Symptômes de la SEP

Les lésions nerveuses qui surviennent dans la SEP peuvent entraîner une grande variété de symptômes. Certains symptômes précoces courants comprennent des problèmes visuels, des difficultés d’équilibre et de marche, des engourdissements et des picotements, ainsi qu’une intolérance à la chaleur.

Parmi les autres symptômes courants, mentionnons les troubles vésicaux et intestinaux, la douleur, la spasticité, les troubles de la pensée et de la mémoire et, le plus souvent, la fatigue.

Les symptômes moins fréquents comprennent des problèmes de parole ou de déglutition, des démangeaisons de la peau ou une altération des sensations, et des tremblements.

Pour poser un diagnostic de SEP, le médecin tient compte des antécédents de symptômes d’une personne, ainsi que des résultats des examens IRM et d’autres examens médicaux.

Les différents types de sclérose en plaques

La sclérose en plaques rémittente (SEP-RR)

La SEP-RR comporte des poussées claires de l’activité de la maladie, suivies de rémissions. Pendant les périodes de rémission, les symptômes sont légers ou absents et il n’y a pas de progression de la maladie. La SEP-RR est la forme la plus courante de SEP au début.

La forme progressive primaire de SEP (SEP-PP)

La fonction neurologique s’aggrave progressivement dès l’apparition de vos symptômes si vous avez la SEP-PP. Cependant, de courtes périodes de stabilité peuvent survenir.

La SEP progressive-récidivante était un terme précédemment utilisé pour désigner une SEP progressive avec des poussées évidentes. C’est ce qu’on appelle aujourd’hui PPMS. Les termes « actif » et « non actif » sont utilisés pour décrire l’activité de la maladie.

SEP progressive secondaire (SEP-PS)

La SEP-SP se produit lorsque la SEP-RR passe à la forme progressive. Il se peut que vous ayez encore des rechutes perceptibles, en plus d’une aggravation graduelle de la fonction ou de l’incapacité.

Les causes de la SEP

La cause de la SEP est inconnue – personne ne sait vraiment ce qui déclenche la réaction immunitaire à l’origine des lésions de SEP. Mais on pense qu’une combinaison de susceptibilité génétique et de causes environnementales est nécessaire pour déclencher la maladie.

Certains chercheurs soupçonnent que l’attaque immunitaire est déclenchée par certains types d’infections virales. D’autres mentionnent de faibles taux de vitamine D comme cause contributive. Le tabagisme est également connu pour augmenter le risque de développer la SEP. 

Qui est atteint de SEP ?

Comme il n’existe pas de registre national de la sclérose en plaques, la prévalence réelle de la SEP en France est inconnue. 

La plupart des personnes qui reçoivent un diagnostic de SEP ne présentent aucun facteur de risque connu. Environ 20 pour cent des personnes atteintes de SEP ont un membre de leur famille qui en est atteint, mais le fait d’avoir un jumeau identique atteint de SEP n’augmente le risque que de 20 à 40 pour cent. Ainsi, même si le fait d’avoir des antécédents familiaux de SP augmente quelque peu le risque, la SEP n’est pas considérée comme une maladie génétique ou héréditaire.

Parmi les autres facteurs de risque de SEP, mentionnons le fait d’être une femme, d’avoir une carence en vitamine D, d’être en situation obésité, de souffrir d’une maladie auto-immune, de fumer ou encore d’être exposé au virus Epstein-Barr.

Bien que n’importe qui puisse être atteint de SEP, bon nombre de ceux qui en sont atteints ont en commun les caractéristiques suivantes :

  • Âge : la majorité d’entre eux éprouvent leurs premiers symptômes entre 20 et 40 ans.
  • Genre : la SEP est deux à trois fois plus fréquente chez les femmes que chez les hommes.
  • Climat : la SEP est cinq fois plus fréquente dans les climats tempérés – comme le nord des États-Unis, le Canada et l’Europe – que dans les climats tropicaux.
  • Gènes : les personnes dont les proches parents sont atteints de SEP sont plus susceptibles de développer la maladie, mais il n’y a aucune preuve que la maladie soit directement héréditaire.

Traitement de la sclérose en plaques

Il n’existe aucun remède contre la SEP, mais de nombreuses options thérapeutiques existent.

Le traitement de la SEP consiste à :

  • Traiter les poussées – des épisodes aigus d’inflammation – habituellement avec des doses élevées de stéroïdes ;
  • Utiliser des traitements modificateurs de la maladie pour prévenir les poussées et la progression de la maladie ; et
  • Traiter les symptômes de la SEP par des médicaments, la physiothérapie, d’autres types de traitements de réadaptation, un mode de vie sain, des traitements complémentaires et souvent un accompagnement pour la dépression ou l’anxiété.

Médicaments utilisés pour la sclérose en plaques

  • Ocrevus (Ocrelizumab)
  • Méthylprednisolone (Solu-Medrol)
  • Tizanidine (Zanaflex)
  • Baclofène

Quelles sont les perspectives pour les personnes atteintes de SEP ?

Il est presque impossible de prédire l’évolution de la SEP chez une personne en particulier.

Environ 10 à 15 pour cent des personnes atteintes de SEP n’ont que de rares poussées et une incapacité minimale dix ans après le diagnostic. C’est ce qu’on appelle parfois la SEP bénigne.

La SEP progressive progresse généralement plus rapidement que la SEP-RR. Les personnes atteintes de SEP-RR peuvent être en rémission pendant de nombreuses années. L’absence d’invalidité après cinq ans est généralement un bon indicateur pour l’avenir.

La maladie progresse généralement plus rapidement chez les hommes que chez les femmes. Elle peut également progresser plus rapidement chez les personnes qui reçoivent un diagnostic après l’âge de 40 ans et chez celles qui ont un taux de rechute élevé.

Environ la moitié des personnes atteintes de SEP utilisent une canne ou une autre forme d’aide 15 ans après avoir reçu un diagnostic de SEP. À 20 ans, environ 60 pour cent sont encore ambulatoires et moins de 15 pour cent ont besoin de soins pour leurs besoins de base.

Votre qualité de vie dépendra de vos symptômes et de votre réponse au traitement. Cette maladie rarement mortelle mais imprévisible peut changer de cours sans avertissement. La plupart des personnes atteintes de SEP ne deviennent pas gravement handicapées et continuent de mener une vie bien remplie.

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